Сам себя гасит

Что такое свет? Как объяснить его странную способ­ность пронизывать просторы мира и останавливаться перед тоненькой черной бумажкой? Почему он отражает­ся от зеркал и преломляется в воде? Чем вызваны заме­чательные преобразования световых лучей в линзах очков и телескопов?

Разыскивая ответы на эти и другие вопросы, оптика, как и любая настоящая наука, прежде всего обратилась к экспериментам. Их было поставлено великое множе­ство.

Ученые вооружились зеркалами и призмами, выпук­лыми и вогнутыми стеклами. Солнечные лучи пропускали через прозрачные кристаллы, густые решетки, тончайшие дырочки. Это был первый прорыв в немеханическую физику. Прорыв радостный, бурный, увенчавшийся це­лым фейерверком великолепных открытий и неожидан­ных удивлений.

Выяснились, к примеру, поразительные свойства света гасить самого себя и, наоборот, усили­вать — скажем, давать светлое пятно в середине круг­лой тени и т. д.

После обсуждения всевозможных гипотез, после мно­голетних споров и дискуссий (в ранней оптике их было, пожалуй, больше, чем в любой другой области физиче­ского знания) удалось добиться более или менее общего мнения. В середине XIX столетия физики согласились: свет имеет волновую природу. Потому-то он и может сам себя гасить или усиливать (волны, складываясь, либо уменьшают размахи, либо увеличивают — смотря по взаимному расположению «горбов» и «впадин»). Вы­яснилась длина световых волн. Она разная у лучей раз­ного цвета — от 4 до 8 микрон.

В период становления оптики физики сумели изме­рить и скорость света. Она получилась фантастически огромной — 300 000 километров в секунду.

Зная длину волны и скорость света, нетрудно было подсчитать, сколько световых волн ежесекундно прохо­дит через какую-нибудь точку. Получилось очень боль­шое число. Частота света составляет, как выяснилось, миллиарды колебаний в секунду.